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宇宙中的「創世之柱」高達5光年,哈勃望遠鏡發現其在崩塌,因有「蛀蟲」
2022/02/28
2022/02/28

如果問宇宙中最浪漫的天體,那自然是星雲。從外形上看,星雲有各種形狀,它們的直徑在好幾光年以上,就像是畫在宇宙中的一幅幅巨大的畫卷。而星雲來自一個恒星的衰亡,它本身又是另一顆恒星的起點,串聯起了宇宙恒星的演化路線。

美麗的星雲

隨著人類科技的進步,我們能夠看見更清晰的星雲圖像, 雖然NASA呈現給我們的星雲圖片是經過處理過的,目的是為了更加方便觀看,可人們依舊臣服與星雲的壯觀。其中最著名的一張星雲圖非「 創世之柱」莫屬,光聽這名字就十分的威武霸氣。然而曾經發現它的哈勃望遠鏡觀察到,「創世之柱」正在坍塌,因為裡面出現了「 蛀蟲」。這究竟是怎麼回事?

在鷹星雲的「創生之柱」,于2014年重新拍攝。

創世之柱

「創世之柱」是老鷹星雲內部的一團氣體與塵埃組合形成的星雲局部圖像,哈勃太空望遠鏡在1995年4月1日拍攝到,經過NASA一系列的潤色後,照片一經公佈就震驚了全世界。

M16鷹狀星雲

老鷹星雲編號 M16,位于 巨蛇座星雲區,同時也在銀河系的 人馬臂上, 距離我們的太陽系7000光年,光是老鷹的翼展就有上百光年。星雲內部有大約460顆恒星,因此老鷹星雲的亮度其實是很高的,用普通的天文望遠鏡也可以觀測到。

巨蛇座

之所以叫它老鷹星雲,是因為形狀看起來像一隻翱翔的雄鷹。 「創世之柱」的位置正好在鷹的心臟位置,讓其具有了特殊的意義。創世之柱」的高度大約有5光年,它由三個柱子組成,每個柱子的直徑都在1光年以上。之所以叫做「 創世之柱」,是因為這裡也是老鷹星雲誕生恒星最多的地方,仿佛一隻手,在締造這些恒星。

在鷹星雲的「創生之柱」,1995年的原始圖像。

但是天文學家們卻認為,誕生的恒星越多,「創世之柱」就會越暗淡,隨著時間的推移,在未來它有坍塌的可能。其實這並不是什麼悲傷的結局,相反,這是每個星雲的命運。

神柱崩塌

創世之柱」只是一個形象比喻,它並非實體柱子,而是氣體、塵埃形成了形似神柱的圖像。它本質上是星雲的一部分,這就意味著每形成一顆新的恒星,就會消耗「創世之柱」的物質,相當于把柱子「掏」走一部分。

「創世之柱」

哈勃天文望遠鏡發現, 恒星們正如「蛀蟲」一樣,在蠶食「創世之柱」裡面的物質,一旦某一天將「神柱」裡面的物質消耗完,「創世之柱」就會「崩塌」。也許屆時整個老鷹星雲的形狀也會發生改變,Maybe會變成一隻雞、一隻鴨,或者乾脆是其他完全不沾邊的動物,也有可能,老鷹星雲被新生的恒星們四分五裂。

創生之柱:兩張照片拍攝期間發生驚人變化

不過恒星的形成過程是很漫長的,以我們的太陽為例,它真正穩定下來花費了大約2到3億年的時間, 因此神柱坍塌是必然的,只不過我們未必能看見。

而且星雲的形狀並非一成不變而是時刻都在變化,人類依靠的是光學望遠鏡觀察。星雲動輒得咎就在幾十光年外,人類要察覺它的變化,恐怕要經過長時間的觀察,這個長時間不是幾個月幾年,是以幾十年起步,千百年為單位記錄,以人類的壽命,恐怕辦不到。

刻蔔勒式望遠鏡的簡圖

NASA在1995年後,幾乎每一年都會更新「 創世之柱」的圖像,不知從何時起,神柱失去了往日的光輝,它不再熠熠生輝而是趨于暗淡,甚至有點模糊了。天文學家發現, 在老鷹心臟位置誕生的恒星越來越多,它們的亮度與「創世之柱」成反比。並且威脅「 創世之柱」的不僅僅是恒星誕生,恒星「死亡」的時候也會對柱子產生影響。

大質量的恒星消亡的時候,會發生爆炸,叫做 超新星大爆炸。爆炸產生的能量是巨大的,很有可能會波及「 創世之柱」。人類有一句古語叫做「 福禍相依」,用在星雲身上就是「 生死相隨」。有恒星誕生的地方,肯定有恒星死亡,超新星大爆炸就是恒星最後的絕唱,會十分壯烈。

「創世之柱」

「創世之柱」所在的地方是恒星誕生最活躍的地方,同時也是恒星死亡最多的地方。天文學家們推斷, 「創世之柱」在未來不一定是被「蛀蟲」給「掏空」,而是毀于一場巨大的超新星大爆炸。

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