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已飛232.9億公里的飛船,最後傳回的照片,為什麼讓人類深思?
2022/02/28
2022/02/28

人類誕生于地球上,但我們不會被束縛在地球上。我們飛上太空,登陸月球,還把無人太空飛船送到太陽系的其他星球上。不僅如此,人類還試圖把無人飛船送入星際空間中。

其中最著名的星際飛船當屬NASA的旅行者1號,它目前已在太空中飛行了長達45年,並且還與地球保持通信。在這艘飛船進入深邃的太空之前,它傳回了最後一張照片,看到的人無不感到震撼,讓人類認識到自己是何等渺小,也讓人類深思我們在宇宙中的存在。

通過天文望遠鏡,人類開始認識到了宇宙的無比浩瀚。夜空中那些不起眼的星星,原來都是又大又亮的恒星,但由于它們都至少在幾十萬億公里(1光年將近10萬億公里)之外,讓它們發出的光來到地球上時,變得十分暗淡。

在地球全天中,肉眼能夠看到的恒星數量大約為8000顆,我們能夠看到的只是宇宙中的一個極小角落。我們位于銀河系中,這就像宇宙的孤島,其中包含千億顆大大小小的恒星。

恒星這麼多,行星的數量也不會少,目前已發現的系外行星數量超過了4900顆,未知系外行星的數量估計多達數千億顆。如此之多的行星,總有一些可能會像地球那樣適合孕育出生命,乃至科技文明。

根據德雷克方程估計,我們所在星系中可能存在至少數十個智慧文明。于是,人類期望通過射電望遠鏡,來接收到非自然產生的宇宙信號,從而搜尋到地外智慧文明。

另一方面,在1977年,NASA還發射了旅行者1號這樣的星際飛船,它上面攜帶著有關人類的資訊,飛向遙遠的宇宙。這是人類主動向宇宙派出了信使,以期地外智慧文明能夠發現我們的存在。

不過,旅行者1號並不是純粹的星際飛船。在進行星際任務之前,它的首要目標是前去探測太陽系的四大巨行星:木星與土星(氣態巨行星)、天王星與海王星(冰巨行星)。

離開地球一年多後,旅行者1號到達木星軌道,開始觀測這個太陽系中最大的行星,及其數十個衛星。完成木星觀測後,旅行者1號又到達土星軌道。

當旅行者1號發回土星及其衛星的一系列探測資料時,天文學家被土衛六深深吸引住了。旅行者1號的觀測結果顯示,土衛六有著濃厚的大氣層,這顆衛星的大氣環境很特別,可能就像數十億年前的原始地球那樣,上面也許存在生命。

由于旅行者1號過度飛近土衛六,導致它無法再繼續前往天王星,轉而離開黃道面,旅行者1號的行星探測任務提前結束,它未完成的任務後來由其姊妹飛船旅行者2號完成。

在離開地球13年後,旅行者1號穿過了海王星的軌道范圍。在正式進入太陽系深處之前,旅行者1號在60億公里之外,對準地球方向拍下了最後一張引人深思的照片:

雖然我們早就知道人類乃至地球都在宇宙中是十分渺小的存在,但當看到這張「暗淡藍點」照片時,仍然不禁為宇宙的浩瀚而深深地感到震撼。

那顆不到一個圖元的小亮點就是我們所生活的地球,所有人都在這顆星球上出生、生活以及消逝。地球就如同一顆微不足道的塵埃,懸浮在無盡黑暗的空間中,人類所有的一切都顯得那麼卑微。

旅行者1號還在向著宇宙深處進發,目前已經飛行了232.9億公里。旅行者1號上還有4台設備能夠正常運行,但由于距離遙遠,探測資料以光速傳回地球,仍然需要21.5小時的時間。

旅行者1號的飛行速度為16.9 km/s,按此速度繼續飛行,將需要1.8萬年才能真正離開半徑1光年的太陽系。未來,旅行者1號將在浩瀚的星際空間中穿行,不會近距離造訪其他恒星系統。

由于旅行者1號的速度遠遠低于第四宇宙速度(550 km/s),它無法飛出銀河系,而是像太陽以及其他恒星那樣,一直繞著銀心飛行,繞行一圈的時間估計需要上億年。

放眼宇宙,就連銀河系看起來都像是一座小小的孤島。在直徑930億光年的可觀測宇宙中,還有至少2000億個星系,它們在宇宙空間中縱橫交錯,組成了一張巨大的星系網。

由于時間和光速存在限制,我們的觀測范圍僅限于可觀測宇宙。在我們的認知之外,整個宇宙大到無法想象的程度。也許宇宙是無窮大的,又或者宇宙外面還有無數的平行宇宙。

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