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人類在宇宙中是孤獨的?天文學家搜遍銀河系,卻一無所獲
2022/03/13
2022/03/13

20世紀初,人類掌握了無線電波技術後,就以此為工具,尋找宇宙中的地外文明。除了偶爾地向宇宙中發射一些人類特殊的電波之外,科學家們還希望在宇宙中找到暗示地外文明的奇怪電波。其中最著名的如搜尋地外文明(SETI)計畫和突破聆聽計畫,都具有極大的規模,但如今仍然沒有任何發現。

Tremblay和她的團隊利用澳大利亞的默奇森廣域陣列(MWA)也進行了一項搜索,對銀河系中心進行了低頻無線電波的探測。答案令人失望,因為他們沒有發現可能存在的地外文明信號。

有些科學家認為,單純依靠無線電波來尋找地外文明是不可靠的,因為宇宙中的天體也可以在自然條件下輻射出無線電波來。不過,就目前人類所掌握的科技而言,在這麼大范圍的廣域巡視項目中,無線電波仍然是最為行之有效的手段。如果某個地外文明掌握了科技,那麼他們的設備就很有可能釋放出與普通天體不同的無線電波。

(圖片說明:默奇森廣域陣列)

這已經是科學家們第四次利用MWA進行這樣的搜索了,Tremblay等人利用了兩個夜晚的7個小時的時間,在155MHz的波段進行了觀測,觀測目標就是距離我們大約2.6萬光年的銀河系中心。

傳統認知裡銀河系的形狀,有點類似于荷包蛋,中間的銀心像蛋黃一樣比較鼓,這裡的恒星密度也是整個銀河系內最高的。因此,在這裡尋找系外行星以及可能存在的地外文明信號,可以在相同的時間內檢索更多的恒星,效率更高。

關于本次研究選擇銀河系中心為目標的決定,有一些科學家是表示懷疑的。儘管有上述的那麼多優點,但銀河系中心的缺點也是不容忽視的。

要知道,在恒星如此密集的空間內,引力是非常混亂的。隔三差五就會有一顆恒星在近距離路過,對行星的軌道造成擾動。沒准哪一次就會導致行星被拖離宜居帶,氣候急劇惡化,就讓生命徹底消失,或者根本就得不到足夠長的穩定時間來孕育生命。在更誇張的情況下,這甚至有可能直接擾亂原行星盤,阻礙行星的誕生。

同時,研究人員自己也在論文中表明:「銀河系中心內部的恒星密度很高,這也意味著像恒星的超新星爆發一次磁星耀斑這樣的毀滅性事件更有可能影響到這裡的系外行星,可能對其表面的生命造成毀滅性打擊。」

因此,長期以來,在考慮銀河系中心的地外生命機率時,其他科學家都是比較謹慎的。

另一方面,研究人員這一次堅持選擇對銀河系中心進行研究,也絕不是看這裡恒星多就想偷懶那麼簡單。2011年的時候,有科學家通過建模的方式發現,在距離銀心不到1千秒差距(3260光年)的范圍內,可能存在著銀河系內大部分支持高級生命的系外行星。

2015年,這項研究的作者進一步發現,這種高級生命可以擴張到星際高級文明的程度,並且認為銀河系中心更有可能孕育出這樣的文明。

還有去年的一項研究也指出:雖然銀河系的中心確實充滿了危機,但仍然是最適合尋找地外文明的方向。尤其是這裡的恒星之間距離相對更近一些,更方便這些高級文明進行星際殖民,開發新的領地。

也就是說,銀河系中心不僅是尋找地外文明最高效的區域,也是最有希望的區域。

話是這麼說,實際的觀測結果如何呢?

在對銀河系核心處超過300萬顆恒星的巡視以及對144個系外行星系統進行重點觀測後,研究人員得出的結論是,他們「沒有檢測到可信的技術特徵」。

難道我們真的要接受人類是孤獨的這一結果嗎?

研究人員指出:現在就感到絕望,未免為時過早。

這一次研究中沒有找到特定的技術特徵,不能說明那裡就沒有這樣的信號,只是在這一次觀測的時間段內、利用這樣的手段沒有檢測到特徵信號而已,或許我們換個時間、角度和方法就能夠發現。

對于科學家們來說,這一次以及前幾次的觀測,都是重要的借鑒和參考,可以在未來的某一天找到一種更加先進的手段進行觀測。或者隨著科技的發展,科學家將不再只能對銀河系中心進行觀測,而是在整個銀河系范圍內尋找來自外星文明的無線電波。在觀測能力達到這個水準之前,他們需要先把計算等方面的問題解決,才能在那一天到來時一鼓作氣。

總之,儘管有這一次令人失望的結果,但科學家對于地外文明的信心仍然沒有喪失。

銀河系內的恒星數量可能達到了4000億顆,其中大部分都有可能有行星圍繞,其中很多甚至有不止一顆行星,用恒河之沙形容銀河系內的行星數量一點也不為過。更別提宇宙中可能有2萬億個星系、宇宙之外可能還有其他的平行宇宙了。

因此,連美國宇航局局長在接受採訪的時候,對于宇宙中存在其他生命的可能性也表示很樂觀。

至于怎麼找到這些地外生命,那就要看人類的科技什麼時候能夠發展到那樣的水準了。或許,前不久剛剛發射升空的詹姆斯·韋布太空望遠鏡,能夠給我們一個答案吧。

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